La IA incrementa las emisiones de los hiperescaladores y genera crisis

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Luiz Amaral, que pronto será el exdirector general de la iniciativa Science Based Targets (SBTi), anunció la semana pasada que dejará su cargo por motivos personales. Esto sigue a un controvertido anuncio reciente de la organización benéfica con sede en el Reino Unido de que planea aceptar certificados de electricidad renovable como prueba de la descarbonización de la cadena de valor corporativa. El mismo día del anuncio de Amaral, Google reveló que sus emisiones de gases de efecto invernadero han aumentado un 48% en los últimos cinco años. Microsoft ha crecido un 29,1% desde 2020.

Las verdaderas implicaciones de la IA en la sostenibilidad son cada vez más claras y preocupantes. Su gran demanda de potencia informática es astronómica, ya que requiere nuevos servidores, más centros de datos y enormes volúmenes de energía y agua. Ahora que la IA ha llegado para quedarse, los últimos informes de sostenibilidad de los hiperescaladores cuentan una historia poco sorprendente, pero alarmante: sus emisiones se están disparando debido al creciente negocio de la IA.

El martes dos de julio, Google anunció un aumento del 48% en las emisiones de gases de efecto invernadero de la compañía en los últimos cinco años, y Microsoft ya reveló un aumento del 29,1% desde 2020. En gran medida debido a las inversiones en el entrenamiento y la implementación de la IA, estos aumentos respaldarán una tendencia más amplia entre los hiperescaladores, una en la que amplíen los esfuerzos de IA y reporten aumentos significativos de las emisiones, al tiempo que mantienen que pueden cumplir sus objetivos de cero emisiones netas.

Para estos vendedores, una opción ha sido recurrir a la compra de certificados de electricidad renovable. Estos certificados a menudo se denominan “Certificados de Atributos Energéticos” (EAC) o “Certificados de Energía Renovable” (REC). Las empresas pueden utilizar estos certificados para validar una afirmación de su neutralidad de carbono.

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La distinción más importante que hay que hacer aquí es entre la neutralidad de carbono y el cero neto, que a menudo se confunden. Si una empresa es neutra en carbono, puede seguir emitiendo tantas emisiones como quiera, sólo debe verificar que ha comprado suficientes EAC para “compensar” las emisiones liberadas. Mientras que las emisiones netas es un objetivo mucho más difícil de lograr: a largo plazo, una empresa debe evitar liberar casi todas las emisiones por completo, con algunas pequeñas emisiones residuales restantes, que generalmente suman el 5% o menos del total.

Esto nos lleva a la dificultad a la que se enfrenta SBTi ahora. La organización benéfica ha estado recientemente en problemas después de anunciar una revisión de sus políticas anteriores sobre los certificados (EAC) antes mencionados. Es decir, que “SBTi ha decidido ampliar su uso con el fin de reducir las emisiones relacionadas con el alcance 3 más allá de los límites actuales”.

La razón por la que este anuncio ha provocado tanta controversia se debe al significado mismo a las emisiones netas globales cero deben evitarse, no simplemente compensarse.

La razón por la que tantos se enfurecieron se reduce al cambio de sentido de SBTi en el uso de certificados. Esto parece indicar a las empresas que se podría aceptar un aumento continuo de las emisiones si se invirtieran lo suficiente en los certificados antes mencionados. Si bien el anuncio no fue seguido de una guía específica sobre el uso, este anuncio condujo a afirmaciones de una revuelta interna de SBTi, y a considerables críticas externas.

Eso nos lleva a esta semana, en la que la directora legal de la organización benéfica, Susan Jenny Ehr, ha sido anunciada como directora ejecutiva interina.

Lo más crucial de todo es el trasfondo en el que todo esto se ha estado desarrollando. Este año, SBTi comenzó a eliminar los compromisos de cero emisiones netas de organizaciones específicas, generalmente sobre la base de que la empresa en cuestión no había elaborado un plan adecuado para lograr las reducciones. De hecho, a Microsoft se le eliminó su objetivo a corto plazo, a Amazon se le eliminaron ambos objetivos, junto con Crayon, y otros. El principal desafío radica en gran medida en el crecimiento de las inversiones en IA.

A medida que las empresas siguen publicitando sus inversiones en IA, cada vez es más difícil ver cómo se pueden alcanzar los compromisos de cero emisiones netas junto con inversiones en IA tan sustanciales. Lo más revelador es la estabilidad del precio de las acciones de Alphabet Inc esta semana, la empresa matriz de Google. El precio de las acciones se mantuvo intacto en los días posteriores al anuncio.

A medida que SBTi se enfrenta a una crisis de identidad, es casi seguro que se puede decir lo mismo de los equipos de sostenibilidad corporativa de los hiperescaladores en general, ya que las emisiones continúan aumentando y las ambiciones de IA parecen crecer día a día.

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